在世界的中心 以愛為動力跑在慈善最前線

零度低溫的夜晚,紐約慈濟志工摸黑進入災區,克難搭起臨時帳篷,點上柴油燈,煮大鍋熱食薑湯,分給救災人員和災民食用。

攝影/???

秉持拓荒者的精神、救世濟人的理念,慈濟紐約支會在1991年4月正式成立,草創初期沒有辦公室,僅以志工的住家為據點。成立後三個月,中國大陸華中地區暴雨成災,慈濟志工們雖然沒有急難救助的經驗,但也立即採取行動,於同年7月27日上街頭募款,是慈濟在美國首度進行街頭募心募款,也開啟往後慈濟在美東的慈善工作。

紐約分會會務涵蓋美國東北地區,1995年,長島、波士頓先後成立聯絡處;1999年1月1日,隨著志工人數和會員的增加,紐約支會晉升為分會, 長島則於2002年成為為支會,到了2003年,紐約華埠聯絡處成立。紐約的慈濟志工也在多場史無前例的災難中,走在最前,給予力量,和溫暖的支持,同時社區慈善以及醫療的志業也同步發展。

911恐怖攻擊 開啟美國賑災之路

2001年9月11日早上約九點鐘,紐約市曼哈頓最繁忙的雙子星大樓才迎來上班人潮,突如其來的轟然巨響,讓舉世震驚。恐怖份子駕駛兩架飛機自殺式撞上雙塔,引發熊熊烈焰,大樓瞬間崩塌,灰燼、炙熱、恐懼、和死亡氣息混合在空氣中,有近3000人逃生不及喪命,6,000多人受傷,成為美國近代史上最黑暗的一天。

當日慈濟志工立刻趕往現場,卻苦於沒人知道慈濟,不願放行。慈濟志工林慧如,拿出自己的牙醫會員證進入現場,看見當下救難人員和傷者在火燒的災區裡,急需乾淨飲用水,立刻用手機打電話給災區外的慈濟志工,動員四處買水,並緊急送往現場。這一刻,開啟慈濟在美國的急難救助之路。慈濟志工除了發放熱食給救難人員、協助尋找失蹤僑民、發放應急物資,同時上街頭呼籲捐血救人。慈濟人並在紐約、新澤西、長島成立三個服務中心,在心靈上膚慰,物資上支援,持續關懷3千多戶受難家屬達兩個半月,共發出2,393份應急金,總金額達兩百萬美金。慈濟也成為除了紅十字會和救世軍以外,唯一一個能夠進入雙塔災區的亞裔慈善組織。

桑迪颶風過後 全球愛的接力

繁華的紐約市於2012年10月28日,桑迪颶風以高達100英哩的陣風時速,掀起三層樓高的巨浪,臨海區域,數千棟民房不是泡水,就是因電線走火付之一炬,造成190億美元的經濟損失,需要320億美元的重建經費。

紐約市皇后區協助救災的「公民組織」會長丹尼爾・曼迪佩服地說 ”慈濟在短短一個星期就將物資備好送達災民手中,真的很不可思議”。把握救災時間即刻動員,慈濟志工在第一時間進入災區發放熱食、不到一個星期即開始發放現值卡和毛毯,並在全美189個據點和全球37個國家啟動募心募款。慈濟志工也在零度低溫的夜晚,輪流進入沒水沒電的災區,克難搭起臨時帳篷,摸黑點上柴油燈,煮大鍋熱食薑湯,分給救災的第一線人員和災民食用,溫暖接力。體恤心力交瘁的第一線警消人員,帶著現值卡和物資前往加油打氣,因為這些人民的守護者連續數日工作超時,回家後還必須面對自家的災情。

慈濟在桑迪風災中動員全美4千4百多名志工,共發出現值卡一千萬美金,幫助1萬6千個家庭,超過5萬5千人受惠。

寒冬前 遞上一件暖和

紐約的冬天特別長、也特別冷。連續多年,紐約的慈濟志工總是會在嚴冬的清晨,冒著澈骨寒氣,尋找在冰雪飛舞的橋下、廢墟中,甚至用紙箱作圍欄,縮在一角的遊民,為他們送睡袋、遞熱食,也為需要冬衣的人張羅準備。

每年的募集冬衣在弱勢社區進行冬衣發放,自1992年起從未間斷,是紐約慈濟慈善志業啟動的源頭。在寒風肆虐前,慈濟志工的愛與關懷就會適時送入弱勢社區。

募集來的冬衣需要足夠的空間存放整理,早期會所無法容納大量衣物,只能在每年寒冬來臨前收集少量應急。1998年終於有了較大的空間,開始向社區民眾大量勸募。多年來,募集、發放冬衣是紐約分會每年歲末最重要的慈善行動,整個社區的愛心也跟著啟動,家裡整理出來的衣物一包包往慈濟送。上萬件收集、整理約需一個月的時間,大部分由已退休的老志工承擔。他們每天連續站立幾個小時,還需頻頻彎腰,把衣服一件一件送洗、用心摺疊分類、補上釦子、熨燙整齊,還要量大小、記尺寸,過程細膩,就是為了在寒冬來臨前,為需要的人遞上一件暖和。

不忍弱勢疾苦 人醫人心

紐約的慈濟人醫會,每年在大紐約地區與長島地區舉辦3到4次義診,每次義診參與服務的志工、醫生、護士有150 到 200 人,數百人受惠,守護沒有保險、低收入的民眾健康。尤其是紐約最大華埠之一的布碌侖八大道的華人社區,那裡有逾4萬名華人,但有不少人沒合法居留身份,普遍缺乏醫療保險,只能仰賴成藥,或是拖延不去治療。慈濟志工和人醫會的醫療專業人員不辭勞苦,在每次義診中都提供十項檢查包括內科、牙科、腸胃科與腎臟科,以及針灸、物理治療與免費洗牙等服務。參與義診的醫療人員,也格外有耐心,每個人的問診時間往往長達半小時,讓生活在社會邊緣的弱勢移民,除了解決身體的病痛,也感受到暖心關懷。2018年,紐約慈濟人醫會為幫助低收民眾保持視力健康,尤其是老人和學生,展開募款,購買先進眼科檢驗設備,讓病患能在義診時,從視力檢查到驗光配鏡,一次到位,一副免費的眼鏡可以省下至少兩百元美金。

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