把陽光帶到陰暗的角落

慈濟美國總會所處的南加州,以陽光燦燦著稱,但卻有越來越大的貧富差距,以及越來越多的需要幫助的居民。

 攝影/陳清旺

1985年1月21日,美國慈濟分會正式獲加州政府核准成立,並於1989年在南加州阿罕布拉市(Alhambra)設立會所。2001年,美國慈濟分會成為「慈濟美國志業管理中心」(現為:「慈濟美國總會」),並於2004年10月8日遷入至聖諦瑪斯市(San Dimas)園區,成為全美慈濟人的家。

「慈濟美國總會」負起協調統籌全美九個區域分會、65個慈濟據點的責任,另外也擔負起中南美洲會務、賑災及資源調度等工作。總會設立於洛杉磯縣聖諦瑪斯市,轄區有南加州、亞利桑納州、內華達州、新墨西哥州的11個分支聯點,深入服務當地社區。

全美有將近四分之一的無證移民都在加州落腳,根據加州公共政策組織估計,有兩百多萬名無證移民居住在這塊土地上,由於沒有合法身份,工作不穩定,多屬低收家庭。此外,全美有超過25%(約15萬多人)的街友露宿加州街頭,且多數落腳在一年四季都有溫暖陽光的南加州,這些無法負擔醫療保險的人,也是身心問題風險最高的貧病之人。

「大愛醫療車」駛入大都會的暗角

為了服務為數眾多的貧病之人,慈濟美國醫療基金會於1993年成立,目前有一千到一千五百位活躍的人醫會成員。他們透過大愛醫療車診所、社區醫療講座、國際義診活動,提供免費或是最低收費的牙科、眼科、癌症篩檢等服務給低收家庭,截至2018年為止,有超過57萬人受惠。

由於意識到遊民長久以來的牙齒健康問題,美國慈濟醫療基金會於2009年開始,每年冬天,將大愛牙科醫療車開進東聖蓋博谷(East San Gabriel Valley),在不同的遊民收容所巡迴,提供免費的牙科服務。因為遊民沒有交通工具,貧苦的人走不出來,志工便開著大愛牙科醫療車去找他們。大愛牙科醫療車載著和醫院診所一樣等級的牙醫裝備,為遊民整理治療滿口黃牙,甚至製作提供免費的假牙。對遊民而言,牙齒健康不僅代表長久的疼痛總算可以獲得解除,也代表他們能恢復正常吃和說話的功能,更因為有了假牙,而有機會、不被拒絕,找到謀生工作的機會。

除了在加州,海地、宏都拉斯、墨西哥、厄瓜多等中南美洲國家,也都有人醫會的醫師,彎著腰、低著頭,細心為貧病交加的病患看診服務的身影。藉由和當地政府和醫師合作,解決語言和文化上溝通的障礙,提供更適切的義診服務給當地居民。

「大愛蔬果車」暖胃暖心

很難想像在加州,有人冰箱是空的。根據加州食物銀行調查,全加州約有12.5%的人口過著吃完這一餐下一餐卻沒著落的生活。原因在於扣除稅務、住房花銷、醫療費用後,拿所剩的收入計算,加州貧窮人口比例超越佛州、紐約、路易斯安那州,是全美第一窮。一位服務貧窮家庭的慈濟志工莉麗.瑞維拉難過的說:「現在的貧窮和以前不同,你從外觀看不出來,必須進入他們家,你會看到一只空盪盪的冰箱」。加州每五個小孩當中,至少就有一個孩子是因為貧窮而餓著肚子去睡覺。

2016年11月,美國總會地區慈濟志工啟動「大愛蔬果車」計畫,將滿載新鮮蔬果食物的蔬果車,開往低收入社區,服務連基本生活需求都無法滿足的貧苦移民。有別於多數食物倉儲提供的食物多半是罐頭為主,慈濟對發放的食物的品質非常要求,希望能夠提供新鮮的蔬菜水果,讓民眾能夠得到營養的均衡。每次蔬果車可以承載2萬磅的新鮮蔬果、奶製品、米、豆子等食物,可以滿足5百個家庭一個星期的需要。「大愛蔬果車」每年幫助超過一萬個家庭,以新鮮蔬果和高品質的食物,提供居民足夠的營養,也降低肥胖的風險。

「品格教育」與「獎助學金」翻轉清寒家庭的未來

從2006年開始,慈濟美國教育基金會和南加州的學區合作,將慈濟靜思語「品格教育」課程帶入南加州三所公立小學。慈濟的品格教育課程,也被加州教育局列入學校的正式學分。同時,也為一些跟不上學習進度的孩子,提供校園課後輔導計畫,給予關懷,並且藉機訓練孩子情緒管理,培養包容、責任、孝順、感恩、知足、勇氣等價值觀。除了品格教育進入校園之外,也提供清寒獎學金給即將上大學的高中畢業生以及大學生,減輕低收入家庭的負擔。

氣候難民激增 馳援山火受災居民

加州陽光,是許多人的嚮往,但南加州的山火,近十年來卻以愈來愈頻繁之勢,在乾燥而炙熱的聖塔安那焚風(Santa Ana Winds)助長下,屢屢佔據媒體版面,怵目驚心,動輒波及數萬居民,南加州林火的受災居民成了極端氣候下的難民。每當有山火災情傳出,慈濟志工便隨即啟動防災賑災機制,以最快的速度提供援助。

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